Leyendas Británicas

La naturaleza duradera de la extraña y maravillosa colección de cuentos que conforman nuestras leyendas británicas dice mucho de la sociedad británica.

Muchas de nuestras leyendas simbolizan el triunfo del bien sobre el mal, o la superación general de la adversidad, mientras que otras hablan de nuestro lado curioso: nuestro amor por lo misterioso. Muchas de nuestras leyendas han sido contadas y recontadas a lo largo de muchos siglos, cambiando gradualmente con cada generación, y utilizadas como cuentos morales e historias junto al fuego que continúan siendo atractivas hasta el día de hoy. Otros son fenómenos más recientes que han adquirido rápidamente un estatus legendario. En este artículo, nos fijamos en algunos de los más famosos e intrigantes y vemos lo difícil que es desentrañar el mito de la realidad.

El Rey Arturo y los Caballeros de la Mesa Redonda

Si hay una leyenda que podría decirse que encapsula la idea de Gran Bretaña en tiempos antiguos, tiene que ser la leyenda del Rey Arturo. Se dice que este famoso rey británico defendió al país contra los invasores sajones en el siglo V y principios del VI, y ha sido objeto de numerosas historias que han alcanzado un estatus mítico en Gran Bretaña. Todo el mundo está familiarizado con las historias del Rey Arturo, su esposa Guinevere y sus Caballeros de la Mesa Redonda, en particular Lancelot, que se enamoró de Guinevere y la rescató de la amenaza resultante de la ejecución por Arturo, que condujo a la guerra entre Lancelot y Arturo. La Mesa Redonda es un poderoso símbolo Arturo; fue dada a Arturo por su suegro como dote, y se decía que era redonda para evitar disputas entre los caballeros sobre quién era el más importante. Entre los cuentos más famosos está la búsqueda del Santo Grial por parte de Arturo – la copa que contenía la sangre de Cristo (una historia saturada en Monty Python y el Santo Grial). El mago Merlín es otra figura clave en las leyendas de Arturo; Merlín colocó una espada en una piedra y quienquiera que fuera capaz de sacarla sería rey. Sólo Arthur podía hacerlo.

El rey Arturo ha llegado a representar la batalla por el bien contra el mal, pero el mito y el romance que lo rodea tienen poca base en los hechos históricos, y ha habido mucho debate sobre si realmente era una figura histórica. Sólo existen vagas evidencias históricas y arqueológicas, y las versiones de las historias difieren; él puede haber sido una persona real, pero las historias están, por supuesto, muy embellecidas, si no son pura ficción. Sin embargo, el Rey Arturo ha sido enormemente influyente en la sociedad y la cultura británica durante siglos. Por ejemplo, el linaje Arturo justificaba el poder de los monarcas Tudor, y las leyendas estaban especialmente de moda durante el periodo victoriano, cuando inspiraron a artistas y escritores. En la actualidad, los visitantes acuden en masa al castillo de Tintagel en Cornualles, una dramática ruina situada imponentemente en la escarpada costa de Cornualles y supuestamente el lugar donde se concibió el rey Arturo.

George y el Dragón

La bandera inglesa – una cruz roja sobre blanco – es la bandera de San Jorge, nuestro legendario cazador de dragones. La historia se remonta al siglo X y se cree que fue traída a Gran Bretaña desde el Este por los cruzados. El relato original de la leyenda, registrado en The Golden Legend en torno a 1260, dice que San Jorge mató a un dragón que aterrorizaba a una ciudad de Libia. Infectado por la peste, el dragón se mantuvo apaciguado al ser alimentado con dos ovejas al día, hasta que las ovejas se agotaron, y los habitantes del pueblo tuvieron que darle a sus hijos, elegidos por sorteo. Cuando la hija del Rey fue elegida, y el Rey no logró persuadir a la gente para que la perdonara, San Jorge entró y salvó el día. Capturando al dragón, que luego regresó obedientemente a la ciudad con él, San Jorge prometió matarlo si la gente se convertía al cristianismo. Los relatos posteriores dejan fuera la conversión al cristianismo, pero es esta conversión la que explica los orígenes de la leyenda: se trata de Occidente frente a Oriente, y del triunfo del cristianismo sobre otras religiones. La leyenda ha sido representada en el arte por artistas de la talla de Rafael y Tintoretto y ha inspirado innumerables relatos.

Robin Hood y sus hombres felices

La historia de Robin Hood tiene todos los ingredientes de una excelente leyenda: un forajido apuesto, vestido de verde y hábil en tiro con arco y lucha con espada, robando a los ricos para dárselo a los pobres, con un grupo de “hombres alegres” a cuestas (incluyendo un monje gordo, Fray Tuck) y un escondite en el bosque (Bosque de Sherwood); una bella doncella (Doncella Marion); un malvado sheriff (el Sheriff de Nottingham); un amado rey (Ricardo Corazón de León) y su connotado hermano menor (el Príncipe Juan). Hay varios cuentos y versiones diferentes de cuentos sobre Robin Hood, pero estos elementos clave son los más conocidos y perpetuados en las versiones cinematográficas de Robin Hood, siendo el clásico el héroe espadachín retratado por Errol Flynn en la película de Hollywood de 1938.

Como con cualquier leyenda, es difícil separar los hechos de la ficción. Ha sido una figura popular en el folclore inglés desde la Edad Media, y el cuento fue objeto de muchas baladas, la primera de las cuales fue escrita en el siglo XV. Las primeras referencias históricas a una figura de Robin Hood comienzan a finales de la década de 1220, pero el cuerpo principal de la “evidencia” histórica proviene del siglo XV. Las referencias originales a Robin Hood sugieren que él no era el aristócrata que ha hecho parecer en versiones posteriores del cuento, sino un simple vasallo, un ayudante en la casa de un noble. Tampoco fue en un principio alguien que robó a los ricos para dárselo a los pobres; este adorno romántico llegó mucho más tarde. La historia de Robin Hood tal vez se vea mejor a la luz del hecho de que fue una figura que defendió a los oprimidos: el monarca reinante era visto como tiránico, usando la ley para su propio fin. Así, Robin -aunque fuera de la ley- era visto como un hombre honorable.

Dick Whittington y su Gato

En la leyenda de Dick Whittington, un niño empobrecido se escapa de su pobre pasado y se va a Londres (cuyas calles supuestamente están pavimentadas con oro), donde es contratado como criado de bajo rango antes de adquirir, por un céntimo, un gato que demuestra ser muy bueno en la captura de ratas. Sin embargo, el gato termina a bordo de una expedición en barco mercante organizada por el capitán de Dick y, mientras está en el mar, se enfrenta de forma impresionante a un importante problema de roedores a bordo del barco. Dick, mientras tanto, intenta huir de su puesto como sirviente, pero lo piensa mejor cuando oye tocar algunas campanas que parecen decirle que algún día será el alcalde de Londres. El barco mercante regresa, habiendo vendido el gato a los moros por una gran cantidad de dinero, y el amo viene a Dick y le da su parte de las ganancias, que le hacen rico. Dick se casa más tarde con la hija de su antiguo amo y termina siendo alcalde de Londres en tres ocasiones. Es un clásico cuento de trapos a ricos, pero a diferencia de las oscuras figuras de Robin Hood y King Arthur, podemos decir con un grado mucho mayor de certeza que Dick Whittington fue una verdadera figura histórica. Era Richard Whittington, y no era de origen pobre: era un aristócrata rico que fue alcalde de Londres tres veces y vivió entre 1354 y 1423. Decepcionantemente, no hay evidencia que apoye la idea de que tenía un gato. Hoy en día, la leyenda se mantiene viva a través de la tradición de la pantomima, una obra de teatro cómico que suele representarse en época navideña; Dick Whittington es una de las opciones más populares para la pantomima navideña y es la cantidad de personas que todavía están familiarizadas con la historia.

El monstruo del Lago Ness

Se dice que ocupa el lago más profundo y largo de Escocia, el monstruo del lago Ness es una leyenda tan intrigante como improbable. Según muchos supuestos avistamientos de la bestia,’Nessie’, como se la conoce cariñosamente, es una criatura de cuello largo mejor descrita como un plesiosaurio – un dinosaurio que se extinguió hace 66 millones de años. Sorprendentemente, la evidencia anecdótica del monstruo se registra ya en el siglo VII, en un relato de la vida de un monje irlandés que ya tenía un siglo cuando se estaba escribiendo sobre él. Según esto, el monje había sido testigo de una ceremonia de entierro local en el río Ness, de un hombre que había estado nadando cuando una “bestia de agua” se acercó y arrastró al hombre hacia abajo, matándolo. Sin embargo, esta historia puede no tener nada que ver con la tradición del monstruo del Lago Ness, ya que no fue hasta 1933 cuando realmente salió a la luz. En julio de ese año, un hombre llamado George Spicer describió haber visto a la criatura cruzando la calle frente a él, y al mes siguiente fue visto de nuevo por un motociclista que pasaba. Ambos describieron a una criatura jorobada de cuello largo, cabeza pequeña y cuerpo grande, y el motociclista – un veterinario – la describió como un cruce entre una foca y un plesiosaurio. Desde entonces, ha habido muchos supuestos avistamientos de un monstruo en el lago, y cada año trae hordas de turistas a las orillas del lago.

¿Podría ser realmente cierto que una especie de dinosaurio escapó a la extinción y está viva y bien y viviendo en Escocia? Parece muy improbable, y numerosas y extensas búsquedas en el lago han resultado infructuosas. Algunos de los avistamientos más convincentes han demostrado ser engañosos, y se han presentado muchas otras explicaciones para los avistamientos, tales como formaciones de olas y troncos flotantes que han sido erróneamente identificados, e ideas igualmente mundanas. Sin embargo, a todos nos encanta la idea de que pueda haber un dinosaurio viviendo en el Lago Ness, así que la falta de evidencia científica ciertamente no va a interponerse en el camino de una buena leyenda. De hecho, los partidarios de Nessie señalan la existencia de un canal que enlaza el lago Ness con el mar, por el que creen que el monstruo podría estar escapando del lago, lo que explica por qué todavía no ha sido encontrado.

La Bestia de Bodmin Moor

Continuando con el tema de los monstruos, una leyenda británica más moderna dice que un gran gato -una pantera negra- deambula por Bodmin Moor en Cornualles. Se dice que para aterrorizar al ganado, ha habido numerosos avistamientos e incluso se ha encontrado un cráneo parecido a un leopardo. Hay leyendas de grandes felinos en otras partes del país, también, y pueden tener alguna base de hecho. Hace unas décadas estaba de moda entre los ricos tener grandes felinos, y se piensa que algunos animales pueden haber escapado de colecciones privadas (ilegales) – o incluso haber sido liberados cuando se volvieron demasiado para ser manejados. Pero los científicos todavía no han capturado a uno de estos animales, con el resultado de que han adquirido un estatus mítico porque nadie sabe realmente si están ahí fuera o no.

James Bond

Finalmente, terminamos con una leyenda británica más moderna. El personaje de James Bond ha demostrado ser lo suficientemente atractivo como para darle un estatus legendario. Procedente de una serie de novelas de Ian Fleming, James Bond -también conocido por su nombre en clave 007- es un agente secreto cuyo trabajo lo ve viajando por el mundo tras la pista de varios villanos interesantes y únicos, algunos de los cuales aparecen en más de una historia. Conociendo a una gran cantidad de mujeres hermosas a lo largo del camino, las aventuras de Bond generalmente incluyen emocionantes escenas de peleas, coches rápidos y aparatos inteligentes. Bond se ha enfrentado a intrigas internacionales de uno u otro tipo en la gran pantalla desde 1962, cuando Sean Connery fue el primero en interpretar al personaje en lo que muchos han visto como la actuación definitiva de James Bond. Desde entonces, varios otros actores han tenido el privilegio de llenar los zapatos de Bond, y con las películas que se siguen haciendo, la leyenda de James Bond parece que va a continuar.

Si esta mirada introductoria a la riqueza de leyendas fascinantes de Gran Bretaña te ha inspirado, puedes aprender más sobre el folclore británico en Mysterious Britain. Si vienes a un curso de Oxford Royale Summer Schools, también puedes esperar visitar algunos de los lugares más famosos de Gran Bretaña, como el misterioso Stonehenge en la llanura de Salisbury, que en un cuento fue construido por el mago Merlín de la leyenda de Arturo….